Impacts from winter–early spring elk grazing in foothills rough fescue grassland

Tanya M. Thrift, Tracy K. Mosley, Jeffrey C. Mosley

Abstract


Foothills rough fescue (Festuca campestris) grasslands provide important foraging habitat for wildlife and livestock in the northwestern United States and southwestern Canada. Foothills rough fescue is sensitive to grazing during late spring–early summer but is believed to be more tolerant of grazing during winter–early spring. We evaluated vegetation and soil impacts from long-term winter–early spring grazing at 2 intensities (HG = heavy grazing, LG = light grazing). We studied a foothills rough fescue grassland in west central Montana, USA, that had been grazed almost exclusively by Rocky Mountain elk (Cervus elaphus nelsoni) during winter–early spring for 58 years. Foothills rough fescue tolerated LG but not HG, whereas bluebunch wheatgrass (Pseudoroegneria spicata) and Idaho fescue (Festuca idahoensis) did not tolerate either LG or HG. Decreased productivity of foothills rough fescue in HG was accompanied by decreased herbaceous ground cover and increased abundance of the invasive dense clubmoss (Selaginella densa). Soil nutrient status (OM, C, N, C:N ratio) did not differ between HG and LG; however, soil bulk density was 18% greater in HG, and the Ah horizon was 20% thinner in HG. Overall, our results indicate that long-term elk grazing during winter–early spring degraded this terrestrial ecosystem, and we conclude that periodic rest from ungulate grazing during winter–early spring is necessary to sustain foothills rough fescue grasslands.

 

Los prados de Festuca campestris en las laderas montañosas constituyen un hábitat muy importante para la búsqueda de alimento de la fauna silvestre y el ganado en el noroeste de los Estados Unidos y el sudoeste de Canadá. Los prados de F. campestris son menos resistentes al pastoreo durante el período de finales de la primavera y principios del verano, sin embargo se cree que son más resistentes en invierno y al inicio de la primavera. Evaluamos el impacto del suelo y la vegetación del pastoreo a largo plazo durante el invierno y al inicio de la primavera, con dos intensidades (HG = gran pastoreo; LG = pastoreo ligero). Estudiamos un prado en las laderas montañosas en la parte central-oeste de Montana, EE. UU., en el cual el Alce de las Montañas Rocallosas (Cervus elaphus nelsoni) fue casi la única especie que se registró en el pastoreo, en el invierno y al inicio de la primavera, durante 58 años. En este prado de F. campestris se realizó el LG, pero no se pudo realizar el HG, mientras que Pseudoroegneria spicata y Festuca idahoensis de Idaho no toleraron ni el LG ni el HG. Observamos una baja productividad del prado de F. campestris en las laderas montañosas en el HG, un bajo nivel de cobertura herbácea del suelo y un aumento de Selaginella densa, una especie invasora. La concentración de nutrientes del suelo (índice OM, C, N, C:N) no fue diferente entre el HG y el LG, pero la densidad del suelo fue 18% mayor en HG y el horizonte Ah/A fue 20% más fino en el HG. Nuestros resultados generales indican que el pastoreo del alce a largo plazo durante el invierno y el inicio de la primavera degradó este ecosistema terrestre y llegamos a la conclusión de que es necesario un descanso periódico del pastoreo de ungulados durante el invierno y el inicio de la primavera para conservar los prados de F. campestris en las laderas montañosas en buen estado.


Keywords


bluebunch wheatgrass; Idaho fescue; rangeland; elk; Montana

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