Influence of boulders on netleaf hackberry (Celtis reticulata) growth and distribution in the Wasatch foothills

Alex Argyle, Michael T. Stevens

Abstract


In a landscape, abiotic features, such as boulders, influence microhabitats and consequently affect patterns of vegetation. We hypothesized that boulders in the foothills of the Wasatch Mountains east of Provo, Utah, affected the growth patterns of netleaf hackberry (Celtis reticulata) by providing shade on their north faces. To test this hypothesis, we set up 3 transects 6 m wide and up to 50 m long. Along these transects, we measured all hackberries taller than 30 cm (n = 249). We recorded whether the hackberries grew within 0.5 m of a boulder that was at least 0.5 m along one dimension. We found that hackberries at our study site were more likely to be associated with boulders (n = 225; 90.4%) than to be growing alone (n = 24; 10.7%) (χ2 = 162.25, df = 1, P < 0.001). For each hackberry associated with a boulder, we took a direction bearing from the center of the boulder to the place where the hackberry was rooted. We found that hackberries associated with boulders were more likely to grow near the south (n = 92; 40.9%) side than near the north (n = 35; 15.6%), west (n = 55; 24.4%), or east sides (n = 43; 19.1%) (χ2 = 33.90, df = 3, P < 0.001). These results suggest that boulders influence patterns of hackberry growth and may actually provide thermal radiation that melts snow in the Wasatch foothills, rather than shade protection as we had originally hypothesized.

 

Las características abióticas de un paisaje, tales como los peñascos, afectan los patrones de vegetación debido a su influencia en los microhábitats. Establecimos la hipótesis de que los peñascos en la ladera de las montañas Wasatch, al este de Provo, Utah, afectan los patrones de crecimiento del almez occidental (Celtis reticulata) al proyectar sombra en las caras del norte. Con el fin de comprobar dicha hipótesis, trazamos tres transectos de seis metros de ancho y hasta 50 m de longitud. En cada transecto medimos todos los árboles (n = 249) cuya altura superara los 30 cm. Registramos si los árboles crecían a una distancia de 0.5 m de un peñasco que estaba situado al menos 0.5 m a lo largo de una dimensión. Encontramos que los árboles de C. reticulata tenían más posibilidades de crecer si había peñascos (n = 225; 90.4%) que de manera aislada (n = 24; 10.7%) (χ2 = 162.25, df =1, P < 0.001). Entre los que crecían con los peñascos, medimos la dirección del crecimiento utilizando la brújula electrónica de un teléfono celular para determinar hacia qué cara del peñasco tenían mayor tendencia a crecer; descubrimos que los árboles asociados con la existencia de peñascos tenían más posibilidades de crecer cerca del lado sur (n = 92; 40.9%) que del lado norte (n = 35; 15.6%), oeste (n = 55; 24.4%) o este (n = 43; 19.1%) (χ2 = 33.90, df = 3, P < 0.001). Estos resultados nos indican que los peñascos tienen influencia en los patrones de crecimiento del Celtis reticulata y que, de hecho, tal vez puedan radiar calor que derrite la nieve en las laderas de las montañas Wasatch, en lugar de proyectar sombra como establecimos en nuestra hipótesis original.

 


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