Seasonal habitat selection by elk in north central Utah

Jeffrey L. Beck, Kurt T. Smith, Jerran T. Flinders, Craig L. Clyde

Abstract


Understanding anthropogenic and environmental factors that influence seasonal habitat selection is critical in establishing conservation objectives for wildlife populations. However, many resource selection studies provide inferences only for single seasons, potentially masking factors essential to populations during other times of the year. Our objective was to model elk (Cervus elaphus) habitat selection for 4 seasons to identify factors influencing selection within and across seasons. Using aerial relocation data, we evaluated seasonal habitat selection for 46 radio-marked, migratory adult female elk in a 6123-km2 landscape in north central Utah, USA, from 1993 to 1997. We evaluated habitat use and availability within estimated seasonal range boundaries by using binary logistic regression to model habitat selection. Habitat use was measured as a response to predictor variables collected from analysis regions around elk locations. Habitat use was compared to habitat availability by measuring those same variables collected from randomly located analysis regions. Our results showed that roads, topography, and vegetation cover influenced elk habitat selection within and across seasons. Roads did not influence elk habitat selection in spring; rather, elk selected areas with aspen (Populus tremuloides) at higher elevations. In summer, elk selected forage-rich habitats, particularly aspen and mountain brush at higher elevations and on cooler aspects. In fall, elk selected sites with steeper slopes at higher elevations in areas with greater cover of aspen and mountain brush than was available in seasonal range boundaries. In winter, elk selected sagebrush (Artemisia spp.)-meadow cover on steeper slopes at lower elevations away from major roads. The full array of seasonal habitat selection patterns we found provides managers with greater options for setting conservation objectives for elk on a year-round basis.

 

El comprender los factores antropogénicos y ambientales que influyen en la selección del hábitat según la estación es fundamental para establecer los objetivos de conservación de las poblaciones de vida silvestre. Muchos estudios relacionados con la selección de recursos sólo proporcionan conclusiones para cada una de las estaciones del año por separado, lo que puede enmascarar factores fundamentales para las poblaciones durante otras épocas del año. Nuestro objetivo fue modelar la selección del hábitat del alce (Cervus elaphus) durante las cuatro estaciones para identificar los factores que influyen en la selección durante y a lo largo de las estaciones. Evaluamos la selección del hábitat, según la estación, de 46 hembras adultas de hábitos migratorios, en un paisaje de 6123 km2 en la zona norte central de Utah, EE. UU., entre los años 1993 y 1997, utilizando la información del traslado obtenida con tomas aéreas. Evaluamos la utilización y disponibilidad del hábitat, dentro de los límites estimados de la zona, según la estación utilizando el método de regresión logística para modelar la selección del hábitat. La utilización del hábitat se midió como respuesta a variables explicativas que se obtuvieron de las regiones que se analizaron en zonas donde se encontraba el alce, en comparación con las regiones que se analizaron al azar para representar la disponibilidad del hábitat. Nuestros resultados demostraron que los caminos, la topografía y la cobertura de vegetación influyeron en la selección del hábitat del alce durante y a lo largo de las estaciones. Los caminos no influyeron en la selección del hábitat del alce durante la primavera, en esa estación, el alce seleccionó áreas en las que había álamo temblón (Populus tremuloides) y matorrales montañosos en terrenos elevados. Durante el verano, el alce seleccionó hábitats con abundancia de alimentos, en particular álamo temblón y matorrales montañosos en terrenos más elevados y en áreas más frescas. Durante el otoño, el alce seleccionó lugares con pendientes más empinadas, en terrenos más elevados, en zonas con mayor cobertura de álamo temblón y matorrales montañosos de la que había en los límites de la zona según la estación. Durante el invierno, el alce seleccionó artemisas (especie Artemisia) que cubrían las praderas en pendientes más empinadas, en terrenos con menor elevación, alejadas de los caminos principales. La variedad de patrones de selección del hábitat según la estación que reportamos, proporciona mejores opciones para establecer los objetivos de conservación del alce durante todo el año.


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